VARIEDADES

¿Qué es el Permafrost?

Define a la capa del subsuelo de la corteza terrestre que se encuentra permanentemente congelada.

Tiene una edad geológica de más de 15.000 años, y ahora está en continuo deshielo, proceso por el cual libera a la atmósfera muchas toneladas de metano y dióxido de carbono. También llamado permacongelamiento o permagel, su estudio sirve para registrar las temperaturas del planeta en los últimos siglos. Para llegar a conocerlas, los investigadores perforan su interior y extraen una serie de muestras, que aportan información acerca de las variaciones climáticas. El permafrost puede dividirse en dos capas: pergelisol, que es la más profunda, y molisol, la más superficial y que tiende más fácilmente a descongelarse. La mayor parte del permafrost se encuentra en Noruega, Siberia, Tíbet, Canadá, Alaska y algunas islas como las Islas Georgias del Sur, ubicadas en el Océano Atlántico sur. Un equipo de investigadores coordinados por expertos en oceanografía química de la Universidad Estatal de Florida ha descubierto que el derretimiento del permafrost, la capa de hielo que cubre permanentemente los niveles más superficiales del suelo en muchas regiones frías y próximas a los glaciares, está originando la emisión a la atmósfera de grandes cantidades de gases de efecto invernadero. En un estudio publicado en la revista Proceedings of the National Academy of Sciences, estos científicos señalan que el fenómeno podría acelerar el calentamiento global. “Desde hace tiempo sabemos que el permafrost está desapareciendo. No obstante, ahora hemos podido determinar que esto está provocando cambios en la composición de las comunidades de plantas de las regiones polares, lo que se traduciría en mayores emanaciones de carbono, en este caso en forma de metano”, aclara Suzanne Hodgkins, que ha dirigido el ensayo. Este compuesto es un excelente agente calorífico. De hecho, se calcula que, a lo largo de un siglo, una tonelada de metano ejerce un efecto sobre el calentamiento del planeta 33 veces mayor que una de dióxido de carbono. Según destaca el oceanógrafo Jeff Chanton, cofirmante del estudio, si se produjese el deshielo total del permafrost, la atmósfera acumularía cinco veces más carbono que él retiene en la actualidad. “El mundo se está calentando, y las emisiones adicionales de gas agravarían nuestros problemas”, señala.